Uno de los descubrimientos más significativos en la medicina preventiva es que los elevados niveles de colesterol en la sangre aceleran la aterosclerosis, un padecimiento comúnmente conocido como endurecimiento de las arterias. Además de la presión arterial alta, la inactividad, fumar y la diabetes, el alto nivel de colesterol ha probado ser uno de los más importantes promotores de la enfermedad cardiaca, apoplejías y la enfermedad vascular periférica (bloqueo de la circulación a las extremidades, normalmente las piernas).

El colesterol no bloquea directamente las arterias como tubos bloqueados de grasa. La teoría actual es que los niveles elevados de colesterol irritan las paredes de los vasos sanguíneos y causan que estos sufran cambios perjudiciales. Debido a que la mayoría del colesterol es fabricado por el mismo cuerpo, las fuentes alimenticias de colesterol (tales como los huevos) normalmente no son el problema más importante. La proporción relativa de grasas no saturadas (de plantas) y grasas saturadas (principalmente de productos animales) en la dieta es más significativa.

Cuando al principio fueron investigadas las consecuencias del alto nivel de colesterol, la medida considerada sólo era la del colesterol total. Hoy en día, el perfil de lípidos general es tomado en cuenta. El colesterol LDL ("malo"), el colesterol HDL ("bueno") y los triglicéridos son las otras medidas más comunes relacionadas al colesterol. Las lipoproteínas A y el colesterol LDL oxidado también trazan una atención creciente.

Este cambio en énfasis ha lanzado algunas recomendaciones de mucho tiempo hacia la confusión. Por ejemplo, reducir la ingesta total de grasa generalmente reduce el colesterol total y sobre esta base las autoridades médicas desde hace tiempo adoptaron la política de recomendar dietas bajas en grasa. Sin embargo, cuando usted toma en cuenta otras medidas de lípidos, ahora está claro que reducir la ingesta de grasas no es la clara ventaja que al principio parecía ser. Reducir la grasa mejora los niveles de colesterol total y LDL, pero empeora los niveles de HDL y triglicéridos; el efecto neto no está claro. Cambiar a grasas saludables en vez de grasas saturadas puede ser más importante que reducir la ingesta total de grasa.

El incremento en el ejercicio y la mejoría en la dieta pueden producir progresos adecuados en el perfil de lípidos. Si tales cambios en su estilo de vida no son efectivos, sin embargo, existen muchos medicamentos altamente efectivos a elegir. Los medicamentos de la familia de las estatinas son los más efectivos y estos han sido probados en la prevención de ataques cardiacos y la reducción de la mortalidad. Otras opciones convencionales útiles incluyen medicamentos con fibratos y varias formas de la vitamina niacina (comentadas abajo).

Existen varias hierbas y complementos que parecen ayudar a bajar los niveles de colesterol. Para algunos (tales como los estanoles, la vitamina B3, la fibra y la soya) la evidencia es suficientemente fuerte como para haber recibido aceptación generalizada.

Nota: Si su principal problema son los triglicéridos elevados, vea el artículo sobre triglicéridos altos.

Estanoles/Esteroles

Los estanoles son substancias que es presentan de manera natural en varias plantas. Sus efectos en la reducción del colesterol fueron observados primero en animales en la década de 1950. Desde entonces, una cantidad sustancial de investigación sugiere que los estanoles vegetales (normalmente modificados en estanoles ésteres) pueden ayudar a disminuir el colesterol en individuos con niveles de colesterol normales o leves a moderadamente elevados. Los estanoles están disponibles en la margarina para untar, aderezos para ensalada y tabletas de complementos alimenticios. Las substancias relacionadas llamadas esteroles vegetales parecen tener efectos equivalentes,173 y en este artículo nos referiremos a las dos substancias de manera un tanto intercambiable.

Los estanoles vegetales ésteres reducen los niveles de suero del colesterol al inhibir la absorción del colesterol.10Debido a que son estructuralmente similares al colesterol, los estanoles (y esteroles) pueden desplazar el colesterol desde "paquetes" que entregan el colesterol para la absorción desde los intestinos hasta el torrente sanguíneo.1 El colesterol desplazado no es absorbido y es evacuado del cuerpo; los estanoles por sí mismos a fin de cuentas tampoco son absorbidos.

Numerosos estudios doble ciego, controlados por placebo, en una escala de duración de 30 días a 12 meses, han encontrado a los ésteres estanoles y a sus químicos relativos efectivos para el mejoramiento de los niveles de colesterol.2 - 15,167 - 169,174,175Los resultados combinados sugieren que estas substancias pueden reducir el colesterol total y el colesterol LDL ("malo") por alrededor del 10 al 15%.16 Los ésteres estanoles no tuvieron algún efecto significativo sobre el colesterol HDL ("bueno") o los triglicéridos en la mayoría de estos estudios.

Los individuos que toman medicamentos estatinas también pueden beneficiarse del uso de los estanoles/esteroles.20,21,170De acuerdo con un estudio, si usted está con estatinas y empieza a consumir margarina de éster de esterol, su colesterol mejorará a la misma extensión de su doble dosis de estatina.170Los estanoles y los esteroles también parecen mejorar los efectos de las dietas reductoras de colesterol.17,174

Además, tres estudios descubrieron que los estanoles y los esteroles son útiles para bajar los niveles de colesterol en las personas con diabetes tipo 2 (de presencia en adultos).18,19,175

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, vea el artículo completo sobre los estanoles.

Niacina (Vitamina B 3)

La vitamina común niacina, también llamada vitamina B 3, es un tratamiento médico aceptado para el colesterol elevado con ciencia sólida detrás de él. Varios estudios doble ciego, controlados con placebo y bien diseñados han descubierto que la niacina redujo el colesterol LDL en aproximadamente 10% y los triglicéridos en un 25% y elevó los niveles de colesterol HDL en un 20 al 30%.22 - 27La niacina también baja los niveles de lipoproteína A - otro factor de riesgo para la aterosclerosis - por alrededor de un 35%. Además, el uso a largo plazo de la niacina ha probado reducir de manera significativa los índices de muerte por enfermedad cardiovascular.28

La niacina parece ser un tratamiento seguro y efectivo también para el alto nivel de colesterol en personas con diabetes y (contrariamente a reportes previos) no parece elevar los niveles de azúcar en la sangre.29Desafortunadamente, la niacina, si se toma en cantidades suficientes puede causar reacciones molestas de ruborización y ocasionalmente inflamación del hígado.30 La supervisión médica cercana es esencial cuando se usa la niacina para reducir el colesterol.

Combinar altas dosis de niacina con medicamentos estatinas (los medicamentos más efectivos para el colesterol) mejora posteriormente el perfil de lípidos al elevar el colesterol HDL ("bueno").149 - 151 Desafortunadamente, existen preocupaciones reales de que esta terapia de combinación pueda causar una condición potencialmente fatal llamada rabdomiólisis.

Creciente evidencia, sin embargo, sugiere que el riesgo es relativamente leve en individuos con riñones saludables. Además, incluso dosis mucho menores de niacina que la dosis normal administrada para mejorar los niveles de colesterol (100 mg. contra los 1,000 mg. o más) pueden proporcionar un beneficio similar.152 En esta dosis, el riesgo de rabdomiólisis deben ser disminuidos.

Sin embargo, no es seguro tratar esta combinación excepto bajo supervisión médica cercana. La rabdomiólisis puede ser fatal.

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, vea el artículo completo sobre la vitamina B3.

Fibra

Los complementos de fibra soluble en agua parecen reducir el colesterol y la FDA ha permitido que productos que contienen esta forma de fibra lleven una etiqueta de "saludable para el corazón."31 Muchas formas están disponibles, variando desde el salvado de avena hasta productos de fibra caros vendidos a través de empresas comerciales de varios niveles. Una buena dosis de salvado de avena es de 5 a 10 gramos con cada alimento y a la hora de dormir y el psyllium es tomado a 10 gramos con cada alimento. Sin embargo, comer una dieta alta en frutas frescas, verduras y granos enteros puede ser incluso mejor debido a los muchos nutrientes saludables tales como los que contiene la dieta.

Proteína de Soya

Las proteína de soya parece reducir el colesterol total por cerca del 9%, el colesterol LDL ("malo") por 13% y los triglicéridos por 10%.32La FDA ha permitido que los alimentos que contienen proteína de soya hagan la afirmación "saludable para el corazón" en la etiqueta. Un estudio sugiere que sustituir tan poco como 20 gramos diariamente de proteína de soya en vez de proteína animal puede mejorar de manera significativa los niveles de colesterol.33

Los isoflavonesde soya son ampliamente considerados por ser un ingrediente activo en la disminución del colesterol en la proteína de soya,34 - 36,159pero varios estudios sugieren que esto no puede ser cierto.37 - 41,153,158 - 161

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, vea el artículo completo sobre la soya.

Policosanol

El policosanol es una mezcla de substancias serosas fabricadas a partir de la caña de azúcar. Este parece hacer más lenta la síntesis del colesterol en el hígado y también incrementar la reabsorción del hígado del colesterol LDL ("malo").43,44Éste está aprobado como un tratamiento para el colesterol alto en casi dos docenas de países, principalmente en América Latina.154

Al menos 16 estudios doble ciego, controlados por placebo, involucrando un total de más de 1,500 personas y variando en duración desde 6 semanas hasta 12 meses, han descubierto que el policosanol fabricado de la caña de azúcar es efectivo para mejorar los niveles de colesterol.42,45 - 58,171De todos, uno de estos ensayos fue llevado a cabo en Cuba por un sólo grupo de investigación.42La acumulación de resultados sugiere que el tratamiento con policosanol puede reducir el colesterol LDL ("malo") por un 21 al 29% y el colesterol total por una cantidad ligeramente menor; además, el policonasol parece incrementar el colesterol HDL ("bueno") en un 8 a 15%.172 Los niveles de triglicéridos no parecen ser afectados. De forma interesante, estos ensayos matricularon sólo a personas cuyos niveles de colesterol no habían mejorado previamente sólo con la dieta.

Otros siete estudios doble ciego que matricularon un total de casi 400 personas han comparado el policosanol contra los medicamentos estándar, incluyendo la pravastatina, la simvastatina, la fluvastatina, la lovastatina y el acipimox y los encontraron igualmente efectivos.59 - 65Los estudios han encontrado el policosanol seguro y efectivo para reducir los niveles de colesterol en personas con diabetes tipo 2 (de presencia en adultos).66,67 Sin embargo, las personas con alguna forma de diabetes deben buscar consejo médico antes de tomar policosanol.

Note que la forma de "policosonol" más ampliamante disponible en los Estados Unidos está hecha de cera de abeja en vez de caña de azúcar y es posible que no sea efectiva.176 Para más información incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, vea el artículo completo sobre el policosanol.

Hoja de Alcachofa

Aunque usada principalmente para estimular la función de la vesícula biliar, la hoja de alcachofa también puede ser útil para el colesterol alto.

De acuerdo a un estudio doble ciego, controlado con placebo de 143 individuos con colesterol elevado, el extracto de hoja de alcachofa mejoró de manera significativa las lecturas de colesterol.81 El colesterol total cayó un 18.5% al compararlo con el 8.6% en el grupo del placebo; el colesterol LDL bajó un 23% contra 6%; y la proporción LDL a HDL se redujo en un 20% contra 7%.

La hoja de alchachofa puede funcionar por medio de interferir con la síntesis del colesterol.82Un componente de la alchachofa llamado luteolina puede desempeñar una función en la reducción del colesterol.83

Para más información, incluyendo dosis y cuestiones de seguridad, consulte artículo completo de la alcachofa.