La huperzina A (hu-per-zi-na) es una sustancia química potente derivada de un tipo particular de licopodio chino ( Huperzina serrata[Thumb] Trev.). Al igual que la cafeína y la cocaína, la huperzina A es una sustancia química medicinalmente activa, derivada de la planta que pertenece a la clase conocida como alcaloides. Fue aislada por primera vez en 1948 por científicos chinos.1 Esta sustancia realmente es más un medicamento que una hierba, pero se vende sin receta médica como un suplemento alimenticio para la pérdida de la memoria y el deterioro mental.

Estudios en animales sugieren que podría mejorar las habilidades de la memoria.2-17 Este hallazgo ha llevado a ensayos en humanos (descritos más adelante) y la posterior comercialización de la huperzina A como un tratamiento para la enfermedad de Alzheimer y enfermedades relacionadas. También se vende como un "estimulante cerebral" para aumentar la función de la memoria y mente en personas sin enfermedad de Alzheimer.

La huperzina A inhibe la enzima acetilcolinesterasa (a-ce-til-co-li-nes-te-ra-sa). Esta enzima descompone la acetilcolina, una sustancia que juega un papel importante en la función mental. Cuando la enzima que se descompone es inhibida, los niveles de acetilcolina en el cerebro tienden a elevarse. Los medicamentos que inhiben la acetilcolinesterasa (como la tacrina y el donezepil) mejoran la memoria y el funcionamiento mental en personas con Alzheimer y otras enfermedades severas. La investigación sobre la huperzepina A indica que en gran parte funciona de la misma forma. La acción química de la huperzina A es muy precisa y específica. Se "instala" dento de un hueco sobre la enzima donde se supone que la acetilcolina se sujeta.22, 23Debido a que la huperzina A está presente, la enzima no puede agarrar y destruir la acetilcolina. Este mecanismo ha sido demostrado por un considerable trabajo científico, incluyendo el sofisticado modelado por computadora de la forma de la molécula.24La huperzina también podría proteger del daño a las células nerviosas.25-28

Note que, mientras que la huperzina A es vendida como un suplemento alimenticio, en todas las formas esenciales simplemente es un medicamento típico. La huperzina A es altamente purificada en un laboratorio y es una sola sustancia química. No es tan simple como una hierba. Las hierbas contienen cientos o miles de sustancias químicas. La huperzina A semeja a medicamentos como la digoxina, codeína, Sudafed y vincristina (un medicamento de quimioterapia), que también son sustancias químicas altamente purificadas, tomadas de las plantas. Si deseamos llamar a la huperzina A un tratamiento natural, necesitamos llamar a estos (y docenas de otros medicamentos estándar) naturales también.

Hasta la fecha, todos los ensayos clínicos de la huperzina fueron realizados en China y reportados en chino.

Un estudio doble ciego, controlado por placebo evaluó a 103 personas con Enfermedad de Alzheimerque recibieron ya fuera huperzina A o placebo, dos veces al día durante 8 semanas.18 Cerca del 60% de los participantes tratados mostraron mejorías en la memoria, pensamiento y funciones de la conducta, en comparación con el 36% del grupo tratado con placebo; la diferencia fue significativa.

Los beneficios también fueron observados en un ensayo doble ciego previo que usó huperzina inyectada en 160 personas con demencia u otros trastornos de la memoria.19

Sin embargo, no todos los estudios han sido positivos. Otro ensayo doble ciego de 60 personas con enfermedad de Alzheimer no encontró diferencia significativa en los síntomas entre el grupo tratado y el de placebo.20 Tales resultados contradictorios son comunes cuando un tratamiento sólo es moderadamente efectivo, como podría ser el caso aquí.

La huperzina también es recomendada para mejorar la memoria en personas saludables, pero la evidencia que respalda esta afirmación parece estar limitada a un ensayo pequeño y mal diseñado.21