El árbol castaño de indias se cultiva ampliamente por sus racimos de flores de color blanco brillante, amarillo o rojo. Estrechamente relacionado con el falso castaño de Ohio, este árbol produce semillas grandes conocidas como castaños de indias. Una superstición en muchas partes de Europa sugiere que el llevar las semillas en su bolsillo prevendrá contra el reumatismo. Sus usos médicos más serios datan de la Francia del siglo XIX, donde se utilizaban los extractos para tratar las hemorroides.

Los estudios serios en Alemania sobre esta hierba comenzaron en la década de 1960 y finalmente llevaron a la aprobación de un extracto de castaño de indias para las enfermedades de las venas en las piernas. El castaño de indias es el tercer producto herbal más común vendido en Alemania, después del ginkgo y la hierba de San Juan. En Japón se utiliza ampliamente una forma inyectable del castaño de indias para reducir la inflamación después de una cirugía o una lesión; sin embargo, no está disponible en los Estados Unidos y podría presentar riesgos de seguridad.

Los ingredientes activos en el castaño de indias parecen ser un grupo de químicos llamados saponinas, de las cuales se considera a la escina la más importante. La escina parece reducir la hinchazón y la inflamación.1,31No está muy claro cómo podría funcionar la escina, pero las teorías incluyen vasos capilares que "sellan" las fugas, mejorando la fuerza elástica de las venas, previniendo la liberación de enzimas (conocidas como hidrolasas de glicosaminoglicano) que rompen al colágeno y producen orificios en las paredes capilares, disminuyendo la inflamación y bloqueando otros eventos fisiológicos distintos que provocan daño a las venas.2,3,31

El castaño de indias se utiliza con mayor frecuencia como un tratamiento para la insuficiencia venosa. Esta es una enfermedad asociada con las venas varicosas, cuando la sangre se almacena en las venas de las piernas y provoca dolor, hinchazón y sensación de pesadez. Mientras que el castaño de indias parece reducir estos síntomas, ningún estudio ha evaluado si este puede hacer desaparecer las venas varicosas visibles o prevenir que se formen nuevas.

Debido a que los hemorroides de hecho son una forma de venas varicosas, el castaño de indias también se utiliza para ellas y un estudio doble ciego controlado por placebosugiere que podría ser efectivo.31

Otro estudio doble ciego descubrió que un gel aplicado de manera tópica elaborado a base de castaño de indias podría ser útil para los moretones.5 También se ha propuesto el castaño de indias de forma oral para lesiones menores y cirugía,4,31 pero los estudios publicados acerca de este posible uso no fueron del tipo doble ciego y de ahí que tengan poco valor. (Para saber las razones por las cuales los estudios de doble ciego son tan importantes, vea ¿Por qué lasTerapias ComplementariasDependen de los Estudios Doble Ciego?)

Finalmente, algunas veces se utiliza el castaño de indias junto con el tratamiento convencional en casos donde las venas de la parte baja de las piernas se inflaman gravemente ( flebitis). Nota: La flebitis es potencialmente peligrosa y requiere de supervisión médica.