El elemento hierro es esencial para la vida humana. Como parte de la hemoglobina, la proteína que transporta oxígeno y que se encuentra en los glóbulos rojos, el hierro juega un papel integral para alimentar cada célula del cuerpo con oxígeno. También funciona como parte de la mioglobina, que ayuda a las células de los músculos a almacenar oxígeno. Sin el hierro, su cuerpo no puede elaborar ATP (trifosfato de adenosina, la principal fuente de energía del cuerpo), producir ADN o llevar a cabo muchos otros procesos vitales.

La deficiencia de hierro puede provocar anemia, incapacidad de aprendizaje, función inmunológica dañada, fatiga y depresión. Sin embargo, no debe tomar suplementos de hierro a menos que las pruebas de laboratorio muestren que usted tiene una deficiencia genuina.

La recomendación oficial de los Estados Unidos para la ingesta diaria de hierro es la siguiente:

  • Bebés 0 - 6 meses, 0.27 mg
    7 - 12 meses, 11 mg
  • Niños 1 - 3 años, 7 mg
    4 - 8 años, 10 mg
  • Varones 9 - 13 años, 8 mg
    14 - 18 años, 11 mg
    19 años y mayores, 8 mg
  • Mujeres 9 - 13 años, 8 mg
    14 - 18 años, 15 mg
    19 - 50 años, 18 mg
    50 años o mayor, 8 mg
  • Mujeres embarazadas, 27 mg
  • Mujeres que amamantan, 9 mg (10 mg si tienen 18 años de edad o más jóvenes)

La deficiencia de hierro es la deficiencia de nutrientes más común en el mundo; en todo el mundo, al menos 700 millones de individuos tienen anemia por deficiencia de hierro.1Mientras que la deficiencia de hierro es generalizado en el mundo en desarrollo, también prevalece en los países en vías de desarrollo. Los grupos en alto riesgo son niños, niñas adolescentes, mujeres que menstrúan (especialmente aquellas con menstruación profusa conocida como menorragia), mujeres embarazadas y los ancianos.2,3

Existen dos formas principales de hierro: hem y no hem. El hierro hem está ligado a las proteínas hemoglobina o mioglobina, mientras que el hierro no hem es un compuesto inorgánico. (En química, "orgánico" tiene un significado muy preciso que no tien nada que ver con la agricultura. Un compuesto orgánico contiene átomos de carbono, Así, este "hierro inorgánico" es un compuesto de hierro que no contiene carbono). El hierro hem, que se obtiene de carnes rojas y pescado, se absorbe fácilmente por el cuerpo. El hierro no hem, normalmente derivado de las plantas, se absorbe con menos facilidad.

Fuentes ricas de hierro hem incluyen ostras, carne, carne de ave y pescado. Las principales fuentes de hierro no hem son frutas secas, melaza, granos enteros, legumbres, verduras de hoja verde, nueces, semillas y quelpo. Los alimentos ácidos, tales como frutas en conserva y tomates, son una buena fuente de hierro cuando se cocinan en utensilios de comida de hierro o de acero inoxidable (una parte del hierro se filtra en los alimentos).

La absorción de hierro podría ser afectada por las siguientes substancias: Antibióticos en las familias de la quinolona(Floxin, Cipro)4–8 o la tetraciclina9–11, levodopa,12metildopa,13,14carbidopa,15penicilamina,16hormona tiroide,17captopril (y probablemente otros inhibidores ACE),18calcio,19 - 22soya,23zinc,24cobre,25 o manganeso.26 Contrariamente, el hierro tal vez también inhiba su absorción.

Además, los medicamentos en las familias del H2bloqueador o el inhibidor de la bomba de protonespodrían dañar la absorción de hierro.27