El dedo en martillo se produce cuando el tendón extensor hacia la articulación distal del dedo se estira o desgarra. El tendón extensor se encuentra en la parte superior del dedo. La articulación distal es la última articulación cerca de la punta del dedo. A veces, esta lesión incluye una pequeña fractura del dedo.

Huesos, tendones y músculos de la mano
Hand anatomy
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La causa más frecuente del dedo en martillo es cuando la punta del dedo se somete a una fuerza de flexión o se golpea contra un objeto sólido. Ocurre frecuentemente en los deportes, como el béisbol y el baloncesto, cuando una pelota golpea el extremo de un dedo extendido. Esta lesión provoca que el tendón que se encuentra detrás del dedo se desgarre parcial o totalmente y, en consecuencia, no pueda extender completamente la articulación distal.