La aterosclerosis es el endurecimiento de un vaso sanguíneo producido por una acumulación de placa. La placa está compuesta de depósitos de grasa, colesterol y calcio y se acumula en el revestimiento interior de las arterias. En consecuencia, la arteria se vuelve más estrecha y se endurece. Afecta las arterias grandes y medianas.

A medida que la placa se acumula, puede reducir e incluso detener el flujo sanguíneo. Esto significa que el tejido que recibe sangre de la arteria afectada deja de recibir su suministro, lo que suele generar dolor o un funcionamiento inadecuado. Esta afección puede provocar problemas de salud graves. Según la ubicación del bloqueo, puede causar:

Aterosclerosis
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Además, es más probable que una arteria endurecida resulte dañada. El daño reiterado en la pared interna de una arteria hace que se formen coágulos sanguíneos, denominados trombos. Pueden llevar a una reducción aún mayor del flujo sanguíneo. En algunos casos, el trombo puede ser tan grande que bloquea completamente la arteria. También puede romperse en partes, que se denominan émbolos. Estos émbolos viajan por el torrente sanguíneo, se alojan en arterias más pequeñas y las bloquean. En estos casos, el tejido irrigado por la arteria no recibe oxígeno y muere rápidamente. Cuando esta situación ocurre en el corazón, se denomina ataque cardiaco. En el cerebro, se denomina apoplejía.

La ateroesclerosis a largo plazo también puede causar que las arterias se debiliten. Como respuesta a la presión, pueden abultarse. Este abultamiento se denomina aneurisma y, si no se trata, puede reventarse y sangrar.

La aterosclerosis es causada por la placa. La placa se crea cuando hay niveles altos de colesterol y grasa en la sangre. El tejido cicatrizal y el calcio de la lesión del vaso sanguíneo también pueden contribuir a la acumulación de placa.

El proceso que lleva a esta acumulación puede comenzar en la niñez y pueden pasar décadas antes de que provoque problemas de salud graves.