La celiaquía es una enfermedad autoinmunitaria que afecta el tubo digestivo. En los celíacos, comer alimentos con gluten daña las pequeñas protuberancias del intestino delgado. Estas protuberancias, denominadas vellosidades, absorben los nutrientes de los alimentos. La enfermedad afecta la absorción de todos los nutrientes. A menudo, los pacientes no tratados sufren de desnutrición.

Corte transversal del intestino delgado
vellosidad del intestino delgado
El círculo interno muestra pequeñas protuberancias afectadas por la celiaquía.
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Los médicos no comprenden completamente la causa de la celiaquía, pero la ingesta de gluten parece estar vinculada. Existen más probabilidades de que se deba a un factor genético. Los pacientes con genes específicos desarrollan la enfermedad después de exponerse al gluten. Existe evidencia de que la exposición temprana durante la infancia provoca una enfermedad más grave que una exposición más tardía.