Entre los adultos, el envenenamiento por plomo se produce cuando los niveles de plomo en sangre son elevados. La Occupational Safety and Health Administration (OSHA, Administración de salud y seguridad laboral) exige que los empleadores tomen medidas cuando el nivel de plomo de un empleado supera los 25 microgramos por decilitro (mcg/dl). Debido a que el plomo es tan común en el medio ambiente, la mayoría de los adultos tienen algún nivel de este metal en su sangre y tejido corporal.

Aunque los expertos creen que cualquier nivel de plomo en el cuerpo puede presentar riesgos para los niños, según el Center for Disease Control and Prevention (CDC), la preocupación sobre el envenenamiento por plomo en niños debería ocurrir cuando el nivel de plomo (que es un metal tóxico) llega a 10 mcg/dl en la sangre. Niveles de 20 mcg/dL o más representan envenenamiento real por plomo, lo cual puede conllevar a:

Niveles más bajos de plomo en la sangre (probablemente incluso por debajo de los niveles "seguros" actualmente aceptados) pueden conllevar a dificultades de aprendizaje y/o del comportamiento.

El plomo se puede absorber dentro del torrente sanguíneo al comer, beber, o respirar partículas contaminadas.

Se usa en muchos procesos industriales y, dentro del hogar, se puede encontrar en:

  • Pintura
  • Polvo
  • Tierra
  • Agua potable
  • Alimentos (rara vez)

La mayoría de los hogares construidos antes de 1960 contienen alguna cantidad de pintura a base de plomo, la cual se prohibió para su uso residencial en 1978. El polvo que contiene plomo puede persistir sobre barandas y en huecos de las ventanas. El agua potable que viaja a través de tuberías de plomo, o a través de tuberías con soldadura a base de plomo, también puede estar contaminada. El plomo se puede mezclar con la suciedad después que se descascarilla de la pintura de exteriores de los edificios, y también contribuyen al problema las fuentes industriales y los gases de combustión de los automóviles. (Los niveles de plomo en el aire han descendido sustancialmente desde que se prohibieron los aditivos de plomo de la gasolina en la década de 1970.) Los alimentos producidos fuera de los Estados Unidos se pueden contaminar si se empacan en latas soldadas con plomo.